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Hippopotame (Fiche descriptive)

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Hippopotame (Hippopotamus amphibius)

L’hippopotame signifie ‘’Cheval de rivière’’. C’est un amphibien herbivore.
L’hippopotame amphibie (Hippopotamus amphibius) mesure environ 3,50 m de long, 1,50 m de haut. Occupant le troisième rang des mammifères terrestres en taille, après l’éléphant et le rhinocéros, l’hippopotame peut peser entre 1,2 et 4 tonnes. Il passe sa journée dans l’eau des mares, fleuves, des lacs et des marigots d’Afrique tropicale, maintenant hors de l’eau ses yeux, ses oreilles et ses naseaux seulement. Pendant la nuit il se nourrit sur terre, d’herbes ou de fruits, et délimite son territoire à l’aide de ses excréments. Il vit en troupes, composé d’une quinzaine d’individus. Les mâles adultes se tiennent à l’écart des femelles et de leurs petits, chacun maintenant sa domination sur un secteur. Les mâles se livrent de furieux combats.

Pouvant rester plus de 5 minutes sous l’eau sans respirer, ils marchent au fond des mares, fleuves, lacs et étangs aux eaux permanentes, bordés de prairies. Les bébés naissent sous l’eau et apprennent à nager et à marcher en 5 minutes.

Les hippopotames ont une grosse tête et des membres courts, reposant au sol sur quatre doigts. Le corps, presque cylindrique, est couvert d’une peau épaisse, gris foncé, riche en glandes sudoripares et dépourvue de poils (seuls quelques poils tactiles sont localisés sur la lèvre supérieure). La queue est courte, arrondie, parfois aplatie au bout. Le museau, large et plat, présente une paire de narines que l’animal peut fermer lorsqu’il s’immerge. Les hippopotames sont herbivores et possèdent de 38 à 40 dents ; les canines, longues, ainsi que les incisives, sont à croissance continue ; les molaires sont hérissées de tubercules.

Ils mènent une vie sédentaire dans les sites où ils trouvent à la fois une eau peu profonde et un pâturage gazonné. L’accouplement a lieu dans l’eau, et c’est également dans l’eau que les femelles donnent naissance à leur unique petit, qu’elles allaitent, couchées sur le côté, pendant quatre à huit mois. Gris rosâtre, les nouveau-nés sont capables de nager et de marcher.

- Durée de gestation 233 jours ;
- Poids du bébé à la naissance : environ 45 kg.

Une autre espèce est l’hippopotame nain (Choeropsis liberiensis) est plus petit (2 m de long, 80 cm de haut, 200 kg environ) ; sa peau est plus sombre que celle de l’hippopotame amphibie. Il vit en solitaire, sauf pendant la période de reproduction, et passe moins de temps dans l’eau que l’hippopotame amphibie. Il s’agit d’une espèce devenue rare, dont l’aire de répartition est assez limitée, de la Guinée au Nigeria.



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